Seorang teman dari Jogja pernah bilang kalau Arsenal pasti akan terpeleset nanti. Hal itu diungkapkan di saat Arsenal terus memimpin klasemen sementara Liga Inggris menjelang pertengahan musim ini (2007/2008). Jarak poin dengan MU yang menempati urutan kedua saat itu memang naik turun, kadang selisih 3 point, kadang 4 point, kadang sangat tipis menjadi 1 point, dan pernah hingga 5 point. Tetapi Arsenal tetap memimpin puncak klasemen.

Ucapan sang teman diucapkan ketika saya mengeluhkan kekuatan Arsenal musim ini dengan pasukan mudanya (Young Gunners). Tetapi sebenarnya saya sendiri sejak awal meragukan kekuatan Arsenal. Saya yakin mereka akan terpeleset. Kekuatan muda Arsenal tidak ditopang oleh pengalaman pemain dengan kompetisi penuh macam Liga Inggris. Wenger sebagai pelatih hebat harus kita akui, tetapi Fergie lebih hebat.

Fergie menjual pemain-pemain seniornya macam Beckham, Roy Keane, Nistelrooy, Heinze yang sudah kaya pengalaman, dan mengisi pasukannya dengan tenaga muda macam Cristiano Ronaldo, Rooney, Vidic, Evra, Carrick. Belakangan Fergie juga mendatangkan Nani, Anderson dan Tevez yang masih kurang pengalaman di Liga Inggris dan Eropa.

Tetapi regenerasi yang dilakukan Fergie tidaklah total seperti yang dilakukan Wenger. Wenger menjual semua pemain seniornya dan mengisi hampir semua skuadnya dengan pemain muda. Lihat saja mulai dari Martin Keown, Patric Viera hingga Thiery Henri, semuanya dijual. Ljunberg dan Denis Berkham juga pensiun. Wenger ditawarin pemilik Arsenal untuk membeli pemain bintang pun tidak dilakukan dengan alasan memaksimalkan pemain muda yang sudah hebat.

Memang pemain muda Arsenal hebat, tetapi belum teruji sebagai pemain berpengalaman di berbagai level kompetisi. Fergie memiliki kebijakan berdasarkan pengalamannya sebagai pelatih hebat. Pemain-pemain senior yang sudah tua dijual tetapi tidak semua pemain dijual. Masih ada Ryan Giggs, Schooles, Ferdinand, Garry Neville yang senantiasa membimbing para pemain mudanya. Fergie juga membeli pemain-pemain muda yang berlebel “bintang” atau pemain muda yang potensial untuk dijadikan bintang.

Memang masih ada Gilberto Silva, tetapi pemain tengah asal Brasil ini selalu di bangkucadangkan ketika The Gunners bermain. Itulah kenapa Arsenal tidak konsisten dalam mempertahankan jarak dengan MU, karena minus pengalaman berarti pula tidak tahan terhadap tekanan. Ya. ketika Arsenal terus berada di puncak, berarti MU melakukan tekanan terus-menerus dengan menguntit di belakangnya. Ternyata Arsenal tidak tahan dan akhirnya terpeleset juga.

Hasil Big Match tadi malam jelas menjadi fakta baru atas asumsi di atas. MU mampu melumat tamunya Liverpool 3-0, sedangkan Arsenal justru keok atas Chelsea 2-1. Hasil ini juga membuat posisi MU di puncak semakin kokoh dengan jarak yang semakin lebar, 5 point dengan penghuni kedua klasemen sementara, Chelsea.

Arsenal justru tragis. Ia melorot di posisi ketiga, hanya dalam hitungan satu minggu sejak terakhir ia memimpin puncak klasemen sementara pada 15 Maret 2008 yang lalu. Apakah MU sudah layak menjadi juara? Belum tentu. Pertandingan masih menyisakan 7 pekan. MU masih harus bertemu tim-tim tangguh saat menjamu Arsenal 13 April nanti dan bertandang ke Chelsea pada pekan berikutnya. Tetapi Arsenal juga masih bertandang ke Old Trafford dan meladeni Liverpool. Sedangkan Chelsea praktis hanya tinggal menghadapi MU yang menjadi lawan kuat terakhirnya. Sementara Liverpool cukup sebagai penonton gelar saja.

Tetapi bukan Fergie kalau tidak bisa menghadapi semuanya. Saya kok yakin Fergie akan mempertahankan gelar juara Liga Inggris. Sehingga gelar ke-17 akan direngkuh MU musim ini.

Sisa Pertandingan Manchester United
1. Man Utd v Aston Villa (Saturday 29th March 2008) – 17:15 – Old Trafford
2. Middlesbrough v Manchester United (Sunday 6th April 2008) – 13:30 – The Riverside Stadium
3. Manchester United v Arsenal (Sunday 13th April 2008) – 16:00 – Old Trafford
4. Blackburn Rovers v Manchester United (Saturday 19th April 2008) – 17:15 – Ewood Park
5. Chelsea v Manchester United (Saturday 26th April 2008) – 12:45 – Stamford Bridge
6. Manchester United v West Ham United (Saturday 3rd May 2008) – 15:00 – Old Trafford
7. Wigan Athletic v Manchester United (Sunday 11th May 2008) – 15:00 – JJB Stadium

Sisa Pertandingan Chelsea
1. Chelsea v Middlesbrough (Sunday 30th March 2008) – 13:30 – Stamford Bridge
2. Manchester City v Chelsea (Saturday 5th April 2008) – 15:00 – City of Mcr. Stadium
3. Chelsea v Wigan Athletic (Monday 14th April 2008) – 20:00- Stamford Bridge
4. Everton v Chelsea (Saturday 19th April 2008) – 15:00 – Goodison Park
4. Chelsea v Manchester United (Saturday 26th April 2008) – 12:45 – Stamford Bridge
5. Newcastle United v Chelsea (Saturday 3rd May 2008) – 15:00 – St. James’ Park
6. Chelsea v Bolton Wanderers (Sunday 11th May 2008) – 15:00 – Stamford Bridge

Sisa Pertandingan Arsenal
1. Bolton v Arsenal (Saturday 29th March 2008) – 15:00- Reebok Stadium
2. Arsenal v Liverpool (Saturday 5th April 2008) – 12:45 – Emirates Stadium
3. Manchester United v Arsenal (Sunday 13th April 2008) – 16:00- Old Trafford
4. Arsenal v Reading (Saturday 19th April 2008) – 12:45 – Emirates Stadium
5. Derby County v Arsenal (Monday 28th April 2008) – 20:00 Pride Park
6. Arsenal v Everton (Saturday 3rd May 2008) – 15:00 Emirates Stadium
7. Sunderland v Arsenal (Sunday 11th May 2008) – 15:00 – Stadium of Light

Sisa Pertandingan Liverpool
1. Liverpool v Everton (Sunday 30th March 2008) – 16:00 – Anfield
2. Arsenal v Liverpool (Saturday 5th April 2008) – 12:45 – Emirates Stadium
3. Liverpool v Blackburn Rovers (Sunday 13th April 2008) – 13:30 – Anfield
4. Fulham v Liverpool (Saturday 19th April 2008) 15:00 – Craven Cottage
5. Birmingham City v Liverpool (Saturday 26th April 2008) – 15:00 – St. Andrews Ground
6. Liverpool v Manchester City (Saturday 3rd May 2008) – 15:00 – Anfield
7. Tottenham Hotspur v Liverpool (Sunday 11th May 2008) – 15:00 – White Hart Lane